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Friday, April 01, 2011

A Spiritual Testament


DES HOMMES ET DES DIEUX : BANDE-ANNONCE HD by baryla

Dom Donald has posted on his blog a number of posts about the Martyrs of Tibhirine, the seven monks who were kidnapped in Algeria in March 1996 and whose severed heads were then discovered in May of that year.

The story was of course made into the film Of Gods and Men (clip above)

In his post, Dom Donald quotes in full the Spiritual Testament of Père Christian de Chergé (1937-1996) He was the Superior of the Monks who were killed and was one of those who was seized and murdered.

The Testament was written in two parts: one in December 1993 and the the other in January 1994. Père Christian gave instructions that the Testament was only to be opened and read if he died by violence.

The Testament was opened and read on Pentecost 26 May 1996.

The Testament can be read in French here and in English here

It is a remarkable document. Shocking. Sublime.

Of his death Father Christian wrote:

"j'aimerais que ma communauté, mon Église, ma famille,
se souviennent que ma vie était DONNÉE à Dieu et à ce pays"

"I would like my community, my Church, my family,
to remember that my life was given to God and to this country"

In a message to those involved in the Eucharistic celebration in memory of the seven Trappist monks killed and written from the Gemelli Clinic in Rome, Pope John Paul II referred to this Testament (unfortunately only available in Italian on the Vatican website):

"“Al termine del secondo millennio, la Chiesa è diventata nuovamente Chiesa di martiri” (Giovanni Paolo II, Tertio millennio adveniente, 37). La testimonianza dei Trappisti di Notre-Dame d’Atlas si associa a quella del Vescovo di Oran, Mons. Pierre Lucien Claverie, e di non pochi altri figli e figlie del continente africano che, in questo periodo, hanno dato la vita per il Signore e per i loro fratelli e sorelle, cominciando da quelli che li hanno perseguitati ed uccisi.

La loro testimonianza è la vittoria della Croce, la vittoria dell’amore misericordioso di Dio, che salva il mondo. Il testamento, lasciato da Fratel Christian de Chergé, ha offerto a tutti la chiave di lettura della tragica vicenda sua e dei Confratelli, di cui il senso ultimo è il dono della vita in Cristo: “La mia vita - ha scritto - era donata a Dio e a questo Paese”."

Pope John Paul II had a special interest in the seven Trappists. He had been made aware when they had been kidnapped. He publicly pleaded that their lives should be spared. On 14th April 1996 on an Apostolic Journey to Tunisia when he met all the Bishops of North Africa including Algeria in the Cathedral of Tunis he said (sadly, only available in Italian and in French on the Vatican website):

"Alors que je me trouve au Maghreb, ma pensée se tourne vers les sept Frères Trappistes du monastère de Notre-Dame de l'Atlas en Algérie, eux qui généreusement veulent être les témoins de l'Absolu de Dieu au milieu de leurs frères. Que par l'intercession de la Vierge Marie, le Christ ressuscité leur permette de voir enfin arriver le terme de leur épreuve par leur libération! Que Dieu soutienne l'espérance de l'Église dans ce pays et conduise le peuple algérien sur le chemin de la paix et de la réconciliation!"

In a later speech to the Bishops he reviewed the situation for Christians in North Africa and about the situation in Algeria he said:

"Ma pensée se tourne naturellement vers vous, chers Frères dans l'Épiscopat, Pasteurs de l'Église qui est en Algérie. Avec vous, permettez-moi aussi de mentionner le vénéré Cardinal Duval, une grande figure de l'Église et de votre pays.

À chacun de vous et à chacun des membres de vos communautés, je redis mon affectueuse proximité en ces moments si difficiles pour l'Église et pour le peuple algérien dont vous vous êtes faits proches, avec une grande générosité, parfois jusqu'au sacrifice de la vie. Je prie avec vous le Seigneur pour que, sur la terre d'Algérie, vienne rapidement le temps de la réconciliation et de la paix, dans le juste respect des différences. ...

Dans votre témoignage, la relation avec les croyants de l'Islam a une place particulière. Vous faites souvent l'expérience de la vulnérabilité du petit troupeau et vous endurez parfois des épreuves qui peuvent conduire jusqu'à l'héroïsme. Mais vous faites aussi l'expérience de la gratuité du don de Dieu, qu'à votre tour vous voulez vivre avec tous.

Ce dont vous témoignez ainsi dans la foi, vous fortifiera pour une relation fraternelle avec les Musulmans, toujours plus profonde, plus spirituelle, vous conduisant à découvrir avec eux les bienfaits de Dieu, à les accueillir et à les partager.

Là où sévit la violence et la discorde, soyez des messagers de la paix qui vient de Dieu et de la réconciliation, voie qui conduit vers Lui. Nul ne peut tuer au nom de Dieu, nul ne peut accepter de donner la mort à son frère. Avec les hommes et les femmes de bonne volonté, construisez les liens de la fraternité qui annoncent le Royaume de Dieu qui vient.

Rendez visible votre conviction que Dieu est le Dieu de la vie, qu'Il recherche la vie de l'homme et non sa mort. Malgré les difficultés et les incompréhensions, allez à la rencontre de vos frères et de vos sœurs, sans distinction d'origine ni de religion. C'est le Seigneur qui vous envoie vers eux.

«Sachant que pour beaucoup de missionnaires et de communautés chrétiennes la voie difficile et souvent incomprise du dialogue constitue l'unique manière de rendre un témoignage sincère au Christ et un service généreux à l'homme, je désire les encourager à persévérer avec foi et amour, là même où leurs efforts ne rencontrent ni attention ni réponse Le dialogue est un chemin vers le Royaume et il donnera sûrement ses fruits, même si les temps et les moments sont réservés au Père »"

The "petit troupeau" in Algeria was indeed then vulnerable and still is today. The lessons which Pope John Paul II tried to instill in his Apostolic Journey would seem on the face of it to have been defeated by the murders of the seven Trappist monks. However the Spiritual Testament of Father Christian de Chergé showed that far from a defeat, the fate of the seven was a victory of the Cross and Divine Love, a gift of Life in Christ.

It might be useful to remember that as the details of the latest atrocity from Afghanistan come in.

The grave of Père Christian de Chergé (1937-1996)
Source: Wikipedia

The Cemetery at Tibhirine, Algeria
Source: Wikipedia